현재 지구상에서 사용 중인 언어는 얼마나 될까? 현재까지 확인된 언어는 몇 개일까? 같은 언어를 쓰는 나라도 있으니 백 개쯤? 소수 민족도 있으니 천 개쯤?

지난 2월 21일 모국어의 날에 발표된 에스놀로그(Ethnologue: Languages of the World) 21판에 의하면 현재 알려진 언어는 7,097개이다. 이 언어 중에서 23개 언어를 사용하는 인구가 절반이 넘으며, 약 1/3이 멸종 위기에 처해 있단다. 그러면 세계에서 가장 많은 사람이 사용하는 언어는 무엇일까? 그리고 우리 말 한국어는 얼마나 많은 사람이 사용하고 있을까? 에스놀로그가 발표한 ‘2018년 세계에서 사용 인구가 가장 많은 언어 TOP 10’이다.

10위 란다어

사용 인구수로 10위에 오른 란다어는 인도유럽어족에 속한 언어로 주로 파키스탄에서 사용한다. 사용인구는 6개국에서 약 1억 1,900만 명. 하지만 주로 파키스탄과 펀자브 지역에 국한되어 있다.

9위 일본어

일본어는 1억 2,800만 명이 사용하는 언어로, 세계에서 아홉 번째로 많은 사람이 사용하는 언어에 올랐다. 하지만 사용 인구는 주로 일본에 거주하는 일본인이고, 일본 외에 일어를 사용하는 나라는 태평양 서부에 있는 팔라우공화국이 유일하다. 팔라우는 2차 세계대전 당시 일본과 미국의 격전지 중 하나로, 팔라우의 앙가우르주가 일어를 공용어로 채택하고 있다. 앙가우르주는 면적이 8km2이며, 인구는 약 200명인 작은 섬이다. 따라서 실제로 일어는 일본에서만 사용하는 언어.

8위 러시아어

러시아어는 현재 18개 국가에서 1억 5,400만 명이 사용하는 언어이다. 이들 대부분은 러시아 연방 국가에 속한 사람들. 우리나라 대학 중에도 러시아어과(노어노문학과)나 관련 학과를 설치한 대학이 서른 곳쯤 된다.

7위 포르투갈어

포르투갈어는 현재 15개 국가에서 2억 2,300만 명이 사용하는 언어로, 세계에서 일곱 번째로 사용인구가 많은 언어이다. 포르투갈은 과거 대항해시대에 스페인과 함께 남미와 인도. 등 세계 여러 곳에 식민지를 두었던 나라이다.

6위 벵골어

벵골어는 동남아시아 지역에 있는 나라 방글라데시의 공용어로, 2억 5,300만 명이 사용하는 언어이다. 현재 4개국에서 사용하지만, 대부분이 방글라데시인들.

5위 힌디어

힌디어는 약 2억 6,000만 명이 사용하는 언어로 세계에서 가장 많은 사람이 사용하는 언어 5위에 올랐다. 영어와 함께 인도의 공용어이다. 현재 인도와 피지 등 4개국에서 사용한다.

4위 아랍어

아랍어는 현재 58개국에서 3억 1,500만 명이 사용하는 언어로, 세계에서 다섯 번째로 많은 사람이 사용하는 언어이다. 아랍어 중에서 사용 인구가 가장 많은 언어는 이집트에서 사용하는 아랍어이고(약 6,500만 명), 수단(약 3,200만 명)과 알제리(약 3천만 명)가 그 뒤를 잇는다.

3위 영어

대항해시대에 포르투갈과 스페인에 어울렸던 ’해가 지지 않는 나라’라는 말은 19세기에 들어서 영국으로 옮겨졌으며, 그 결과 영어는 국제어 중 가장 힘이 센 언어의 자리에 올랐다. 현재 118개국에서 3억 7,800만 명이 사용한다고. 물론 이 숫자는 한 나라의 국어로서의 인구수가 아니라 살아가면서 실제로 사용하는 인구수이다. 미국 인구가 현재 약 3억 2천 5백만 명이고, 영국의 인구는 약 6천 5백만 명이며, 캐나다 인구는 약 3천 6백만 명이고, 호주 인구는 약 2천 4백만 명이다. 모두 주로 영어를 사용하는 나라지만, 그렇다고 그 나라에 사는 사람 모두가 영어를 제1 언어로 사용하는 것은 아니다. 그곳에서 사는 한국인들도 대개 한국어를 사용하니까. 하지만 영어를 사용하는 국가 수가 118개국인 것만 봐도 영어가 가장 힘이 센 언어인 것은 맞다.

2위 스페인어

스페인어는 세계 31개국에서 4억 4,200만 명이 사용하는 언어로, 세계에서 사용 인구가 두 번째로 많은 언어이다. 스페인은 대항해시대에 포루투갈과 패권을 다퉜던 국가로, 당시 포르투갈이 차지한 브라질을 제외하고 미대륙 전역을 장악했던 나라이다. 이후 네덜란드와 영국으로 힘이 옮겨지며 쇠퇴의 길을 걸었지만, 현재도 과거 그 영향으로 브라질을 제외한 남미 대부분 국가에서 스페인어를 사용하고 있다.

1위 중국어

사용 인구가 가장 많은 언어는 단연 중국어이다. 중국어는 현재 38개국에서 12억 9천9백만 명이 사용하는 언어이다. 물론 중국어를 사용하는 사람은 대개 중국 본토에 사는 사람들이며, 나머지는 홍콩 마카오 싱가포르 등 중국계 나라들이다. 홍콩과 마카오는 중국의 특별행정구. 사용 인구수로는 영어를 세 배 이상 능가하지만, 세계어(국제어)로서의 위치도 그런 것은 아니다.

그러면 우리말 한국어는?

에스놀로그 21판에 의하면 우리말 한국어는 현재 6개국에서 약 7,720만 명이 사용하는 언어로, 사용 인구수에 따른 순위로는 13번째 자리에 있다. 11위는 인도네시아에서 사용하는 자바어이고, 12위는 터키어, 그리고 우리나라 다음 순위인 14위에는 프랑스어로 현재 53개국에서 7,680만 명이 사용한단다. 15위는 독일어로 28개국에서 7,600만 명이 사용한다.