자궁암은 여성 4대 암 중의 하나이지만, 다른 암에 비해 완치율이 높은 암입니다. 하지만 완치율은 어느 시기에 발견하느냐에 따라 달라집니다. 평소에 관심을 기울이는 것이 중요하겠지요. 오늘은 자궁암 중의 하나인 자궁경부암에 관해 알아봅니다. 우리나라 여성은 자궁내막암보다 자궁경부암 발병률이 더 높다고 합니다. 오늘은 자궁경부암의 징후와 증상에 관해 알아봅니다. 이글은 미국암협회 (American Cancer Society)의 자료를 번역한 것입니다. 참고자료로 사용하시고, 어떤 의문이 있거나 문제가 있다면 의사의 지시를 따르세요.

자궁경부암은 조기 발견할 수 있나요?

자궁경부암을 조기에 발견할 수 있는 가장 좋은 방법은 팹 테스트와 함께 정기적으로 검진을 받는 것입니다. 미국에서는 기본적으로 팹 테스트를 하기 때문에 자궁경부의 전이 전 단계 병변을 발견하는 것이 암이 전이된 후에 발견하는 것보다 훨씬 많습니다. 또한, 자궁경부암의 징후와 증상에 주의를 기울이면 진단이 불필요하게 늦어지는 것을 피할 수 있습니다. 조기에 발견하는 것이 성공적인 치료율을 높이고, 어떤 자궁경부 세포가 암으로 전이되는 것을 예방할 수 있습니다.

자궁경부암의 징후와 증상

초기 자궁경부암이 있는 여성과 암 전 단계에 있는 여성은 대개 증상이 없습니다. 증상은 흔히 암이 근처 조직에 전이되서 자라기 전에는 나타나지 않습니다. 암이 근처 조직에 전이돼서 자라면 나타나는 흔한 증상은 이런 것들입니다.

  • 비정상적인 출혈, 생리 기간 사이의 출혈이나 혈흔, 생리 기간이 평소보다 길거나 무겁다. 세정이나 골반 검사 후에도 이런 증상이 나타날 수 있습니다.
  • 비정상적인 분비물: 분비물에 약간의 혈액이 섞이기도 하고, 생리 기간 사이나 폐경기 이후에도 나오기도 합니다.
  • 관계 중에 통증이 있습니다.

하지만 이런 징후와 증상은 자궁경부암이 아닌 다른 상황에서도 발생할 수 있습니다. 예를 들면, 감염은 통증이나 출혈을 일으킬 수 있습니다. 하지만, 이런 증상이 있다면 즉시 의사를 만나세요. 이런 증상을 무시하는 것이 암이 더 진행되도록 만들 수 있고, 성공적인 치료율을 낮출 수 있으니까요.

더 좋은 것은, 이런 증상이 나타날 때까지 기다리지 않고, 자궁경부암 검사를 정기적으로 받는 것입니다.

자궁경부암을 일으키는 원인을 아시나요?

최근 몇 년 동안, 자궁경부에 암이 발생하면 세포에서 어떤 일이 일어나는지 더 자세히 알게 되었습니다. 또한, 여성이 자궁경부암에 걸릴 가능성을 높이는 몇 가지 요인이 밝혀졌습니다.

정상적인 인간 세포의 발달은 대개 세포의 DNA에 있는 정보에 달려있습니다. DNA는 우리의 유전자를 구성하는 세포에 있는 물질인데, 우리 세포가 작용하는 방식을 제어합니다. 우리는 부모와 비슷하게 생겼는데, 부모가 우리 DNA의 근원이기 때문에 그렇습니다. 하지만, DNA는 단지 우리의 외모뿐만 아니라 우리에게 더 많은 영향을 미칩니다.

일부 유전자는 세포가 자라서 분열하고 죽는 것을 제어합니다.

  • 세포가 성장하고 분열하고 살아있게 하는 것을 돕는 유전자를 종양 형성유전자라고 부릅니다.
  • 적절한 때에 세포 성장을 억제하고 죽게 하는 것을 돕는 유전자를 종양 억제유전자라고 부릅니다.

암은 종양 형성유전자를 켜거나 종양 억제유전자를 끄는 DNA 돌연변이 (유전자 결함)에 의해 일어날 수 있습니다.

인유두종바이러스(HPV)는 종양 억제유전자를 끄는 E6와 E7이라는 두 가지 단백질을 생산합니다. 이것은 자궁경부 세포가 너무 자라게 해서, 경우에 따라 암으로 이어지는 유전자 변화를 일으키기도 합니다.

하지만, HPV가 자궁경부암의 유일한 원인은 아닙니다. HPV가 있는 대부분의 여성은 자궁 경부암에 걸리지 않으며, HPV에 노출된 여성이 자궁 경부암에 걸릴 가능성이 높다는 것입니다.

 

American Cancer Society: Can Cervical Cancer Be Found Early?
American Cancer Society: Do We Know What Causes Cervical Cancer?