결막염은 눈의 앞부분을 덮고 있는 조직의 얇은 층 (결막)에 염증이 생겨 일어나는데, 눈이 빨갛게 되기 때문에 사람들은 결막염을 ‘빨간 눈’이라고 부르기도 합니다.

결막염의 증상과 원인

결막염의 증상은 원인에 따라 다릅니다. 하지만, 두 가지 공통적인 증상이 있습니다.

  • 안구 홍조: 결막 (눈의 앞면을 덮고 있는 얇은 세포층)에 있는 작은 혈관에 염증이 생기고 확대가 되어 눈이 붉게 변합니다.
  • 분비물: 결막에는 점액을 생산하는 수 천 개의 세포와 눈물을 생산하는 작은 땀샘이 있습니다. 염증은 땀샘을 자극하여 더 많은 눈물을 만들게 하고, 그래서 땀샘은 더 많은 물과 점액을 내보냅니다.

처음에는 한쪽 눈에만 발생하지만, 보통 몇 시간 안에 양쪽 눈 모두에 증상이 나타납니다.

1. 감염성 결막염

감염성 결막염이 있으면 다음과 같은 증상이 나타날 수 있습니다.

  • 눈에 타는 듯한 느낌이 있습니다.
  • 눈에 모래가 들어간 것과 같은 느낌이 있습니다.
  • 속눈썹에 끈적한 점액이 덮이는데, 보통 아침에 잠자리에서 일어났을 때 그렇습니다.
  • 귀 앞쪽에 있는 림프샘이 확대됩니다.

알러지성 결막염

알러지성 결막염이 있으면 눈이 가려울 수 있습니다. 알러지성 결막염의 증상은 알러지를 일으킨 원인에 따라 다릅니다. 꽃가루 알러지 (건초열)은 일년 중에서 특정 시기에 일어나는 데, 다음과 같은 것에 알러지 반응이 있을 수 있습니다.

  • 봄에 퍼지는 나무 꽃가루
  • 늦봄과 초여름에 퍼지는 잔디 꽃가루
  • 초봄부터 늦가을까지 언제든지 퍼지는 풀 꽃가루

꽃가루는 또한 재채기나 콧물이나 코막힘 같은 다른 증상을 일으킬 가능성도 큽니다.

먼지진드기나 동물 털 알러지는 연중 일어납니다. 대개 양쪽 눈에 일어나고 아침에 증상이 더 심할 수 있습니다.

어떤 사람은 안약에 알러지 반응을 일으키기도 합니다. 이것은 접촉성 피부결막염이라고 하는데, 눈꺼풀에 영향을 주어 건조하고 아프게 할 수 있습니다.

어떤 사람은 콘택트렌즈에 알러지 반응을 일으키는데, 이것은 거대유두결막염으로 부릅니다. 증상은 느리게 진행되며, 윗눈꺼풀 안쪽에 작은 반점이 생기기도 합니다. 이런 류의 결막염은 합병증을 일으킬 위험이 크기 때문에 가능한 한 의사를 만나야 합니다. 대부분 결막염은 우려할 만한 것이 아니지만, 콘택트렌즈로 인한 것이라면 의사를 만나야만 합니다. 의사는 더 심각한 원인이 있는지 확인할 것입니다. 다음과 같은 증상은 더 심각한 상태의 징후일 수 있습니다. 이런 증상이 있다면 즉시 의사를 만나야 합니다.

  • 눈에 통증이 심하다.
  • 빛에 민감하다.
  • 보는 것이 힘들다.
  • 눈 충혈이 심하다.

결막염의 치료

결막염이 증상은 보통 2주 이내에 사라집니다. 치료는 원인에 따라 다릅니다. 심한 경우에는 항생제 안약을 사용할 수도 있습니다.

자극성 결막염은 그 원인을 모두 제거하면 치료될 것입니다. 알러지성 결막염은 대개 항히스타민제와 같은 항알러지약으로 치료합니다. 가능한 한 알러지를 일으키는 물질에서 피해야 합니다.

콘택트렌즈는 증상이 사라질 때까지 착용하지 않는 것이 가장 좋습니다. 눈꺼풀이나 속눈썹을 뒤덮은 끈끈한 것은 면봉과 물로 닦을 수 있습니다. 손을 자주 닦고 베게나 수건을 공유하지 않는 것이 결막염이 퍼지는 것을 막는 데 도움이 될 것입니다.

감염 예방

영국 공공보건 (PHE) 당국은 본인이 특별히 불편하지 않다면 직장이나 학교를 쉴 필요가 없다고 말합니다. 만약 학교나 어린이집에 결막염이 다수 발생하면 쉬는 것이 좋습니다. 만약 직장에서 다른 사람과 가까이에서 함께 일하거나, 전화나 컴퓨터 같은 장비를 공유해야 한다면, 분비물이 사라지기까지는 직장에 출근하지 말아야 합니다.

합병증

결막염은 심하게 불편을 주지만, 대부분은 건강에 심각한 상황을 초래하지는 않습니다. 결막염의 합병증은 드뭅니다. 하지만, 다음과 같은 합병증이 생기면 심각할 수 있습니다.

  • 알러지성 결막염이 심하면 눈에 상처를 남길 수 있습니다.
  • 감염성 결막염의 경우, 감염은 신체의 다른 부위로 퍼져서 수막염과 같은 심각한 이차 감염을 일으킬 수 있습니다.

* 역주 – 이글은 영국 국가보건서비스 (NHS)의 자료를 번역한 것입니다. 의료체계와 의약품에 관해서 우리나라와 다를 수 있습니다. 참고자료로 사용하시고 의문이나 문제가 있으면 의사를 지시를 따르세요.

 

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