칡은 우리에게 익숙한 식물 중의 하나입니다. 산과 계곡 어디든지 무성하게 뻗어 있는 칡덩굴을 볼 수 있고, 또 유원지 입구에서는 수레에 굵은 칡뿌리를 싣고 나와 즉석에서 즙을 내 파는 분들도 있으니까요. 수레 주변에는 대개 ‘아저씨들’이 삼삼오오 둘러서서 한담을 나누며 칡즙 ‘한 잔’을 합니다.

이뿐이 아닙니다. 조금 더 거슬러 올라가면 칡에는 보릿고개의 슬픈 이야기도 담겨 있습니다. 먹을 것이 귀하던 시절, 겨울 끝 무렵 얼었던 땅이 풀릴 즈음이면 괭이와 삽을 들고 야산에 올라 칡뿌리를 캐내 먹으며 농사를 준비했고, 그 슬픈 이야기가 끝난 후에는 칡이 건강에 좋다며, 때론 옛날 생각에, 칡뿌리에서 얻은 녹말가루로 만든 냉면을 먹곤 했으니까요.

궁금했어요. 유원지에 가면 수레 주변에 둘러서서 ‘칡즙’을 마시는 아저씨들을 보면서, ‘왜 맛도 쓴 걸 저리 사 먹나?’ 궁금했습니다. 그런데 오늘에서야 그걸 알게 됐습니다.

칡. 칡은 콩과의 덩굴식물입니다. 여름이면 붉은빛이 감도는 자주색 꽃이 피고, 주렁주렁 콩과 비슷한 열매가 달립니다. 다년생 식물로, 겨울에도 줄기가 살아남아 있다가 봄이면 다시 잎을 냅니다. 번식력이 강해서 그 줄기가 20m 이상 뻗어 나가며 주변을 뒤덮습니다. 고향은 동아시아, 동남아시아, 일부 태평양제도이며, 1876년에 관상용으로 미국에 전해져 이후 토양 유실을 막는 용도로 쓰였는데, 이제는 주변 모든 것을 뒤덮는 그 엄청난 번식력으로 인해 제거하는 데 애를 먹고 있다고 합니다.

칡

칡에는 어떤 성분이 있나요?

칡에는 글리코사이드와 스테롤과 이소플라본이 들어 있습니다. 이소플라본은 퓨라린, 텍토리제닌, 다이진, 다이제인 등이 들어 있는데, 이것은 여성호르몬인 에스트로겐처럼 작용하며, 다이진과 다이제인은 알코올 해독 작용이 있는 것으로 알려졌습니다. 또한, 칡에는 단백질이 2.1%, 지방이 0.1%, 탄수화물이 27.1% 들어 있습니다.

칡의 효능에는 어떤 것이 있나요?

1. 알코올 중독과 숙취 해소에 좋습니다.

중국에서는 600년경부터 칡을 알코올 중독 치료와 숙취 해소용으로 사용했다고 합니다. 칡의 알코올 해독 작용에 관한 연구는 많습니다. 그리고 그 결과 칡에 있는 다이진과 다이제인이 알코올 해독 작용에 기여하는 것으로 알려졌습니다. 알코올로 인한 두통과 위경련과 어지러움과 구토 증상을 줄여준다고 합니다. 유원지 칡즙 수레 주변에 ‘아저씨들’이 모여 있는 이유가 이것 때문이겠지요. 약주 한 잔 후에 칡즙 한 잔이든, 알코올 해독 작용을 높여 간의 부담을 줄이기 위해서든지, 이런 이유로 칡즙을 마시는 것이겠지요.

2. 여성 갱년기 증상을 낮춥니다.

칡에 들어 있는 이소플라본은 여성호르몬인 에스트로겐처럼 작용을 한다고 합니다. 갱년기 증상은 주로 에스트로겐 분비량이 줄어들어 생기는데, 칡에 있는 이 성분이 에스트로겐 역할을 해서 안면 홍조나 갑작스러운 발열과 같은 갱년기 증상을 줄인다고 합니다.

3. 심혈관 질환에 좋습니다.

칡에 들어 있는 이소플라본은 콜레스테롤 수치를 안정시키고, 고혈압을 낮추며, 관상동맥 주변 근육을 이완시켜 심박 수를 낮추고 협심증으로 인한 가슴 통증을 완화하며, 혈액 흐름을 원활하게 하는 등 심혈관 건강에 기여하는 것으로 알려졌습니다. 한 연구 결과에 따르면, 연구에 참여한 심혈관 질환 환자들에게 칡 성분을 먹인 결과 약 41%가 호전되었고, 약 28%가 약간 호전되는 등, 좋은 결과를 보여 주었습니다.

4. 이 외에도 칡에는 다양한 효능이 있습니다.

칡이 주는 건강상의 유익한 점에 관한 연구는 진행 중입니다. 체중 감량 효과가 있다는 결과도 있지만, 그 효과가 미미하다는 결과도 있습니다. 근육통과 허리 통증에 효과가 있다는 연구 결과도 있고, 일부 암에도 효과가 있다는 연구 결과도 있습니다. 하지만 더 많은 연구가 필요하다고 합니다.

부작용이나 주의할 것은 무엇인가요?

칡은 보고된 특별한 부작용이 없고, 대체로 안전하다고 합니다. 하지만, 그렇다고 해서 모두에게 안전하다는 것은 아닙니다. 나이와 건강 상태에 따라 다르게 작용하니까요.

임신 중이거나 모유 수유 중인 여성은 피하는 것이 좋습니다. 아직 안전하다고 할 만한 충분한 자료가 없다고 하니까요. 꼭 칡을 먹어야만 하는 상황이 아니라면, 다른 것에서 취해도 되는 이점 때문에 아이에게 미칠 수도 있는 위험을 감수할 이유는 없겠지요.

심혈관 건강에 문제가 있는 분도 주의해야 할 것입니다. 칡이 혈압을 낮추고 심장박동에도 영향을 주기에, 심혈관 치료에 간섭 현상을 일으킬 수 있으니까요.

혈액 응고에 문제가 있는 분도 주의하셔야 합니다. 칡이 혈액 응고 속도를 늦추니까요. 수술을 앞두고 있다면 과다 출혈 우려가 있으니 먹지 말아야 하겠지요.

당뇨병이 있는 분도 수시로 당 수치를 체크 하는 등 주의하셔야 합니다. 칡이 혈당 수치를 낮추는 효능이 있다니까요.

또한, 유방암 자궁암 난소암 등 여성호르몬과 관련 있는 질환이 있는 분도 주의하셔야 합니다. 칡에 에스트로겐처럼 작용하는 성분이 있으니까요.

무엇이든 건강이 최고입니다. 이 외에도 나이와 건강 상태에 따라 효능과 부작용이 다르게 나타날 텐데, 조금이라도 이상이 있다면, 무분별한 섭취보다는 의사와 상담하는 것이 좋을 것입니다.

얼마나 어떻게 먹어야 하나요?

정해진 양은 없습니다. 나이와 건강 상태 등에 따라 다를 테니까요. 가장 보편적인 복용법은 칡뿌리를 압착하여 즙으로 먹는 것과 분말로 먹는 것입니다. 하루 9~15g을 권합니다. 또한, 칡꽃을 티로 해서 먹기도 합니다. 끓는 물 한 컵에 꽃 반 컵을 넣고 5분 정도 우려내면 됩니다. 칡 추출물로 만든 건강 보조 식품은 라벨에 적힌 복용법을 따르세요.

참고자료

Amazing Health Benefits of Kuzu Root
care2
www.care2.com

Benefits of Kudzu Isoflavones
Livestrong
www.livestrong.com

Kudzu
University of Michigan Health System
www.uofmhealth.org

KUDZU
WebMD
www.webmd.com

Kudzu root : traditional uses and potential medicinal benefits in diabetes and cardiovascular diseases
Western Sydney University
researchdirect.uws.edu.au

Will kudzu supplement pills make me drink less alcohol?
BBC
www.bbc.co.uk

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