나한과(羅漢果, Siraitia grosvenorii)는 중국 광시성 등 남부지역 산지에서 자라는 박과에 속한 여러해살이 덩굴식물입니다. 우리는 ‘나한과(羅漢果)’라 부르지만, 영어권에서는 중국식 발음에 따라 ‘뤄한궈(Luo Han Guo)’라 부르기도 하고 ‘몽크프루트(Monk fruit)라 부르기도 합니다.

[수도승 과일]

사실 ‘나한과’라는 이름과 ‘몽크푸르트’라는 이름의 의미는 같습니다. 왜냐하면 ‘나한(羅漢)’은 불교에서 ‘수행의 최고의 경지 또는 그 경지에 이른 수도승’을 뜻하는 산스크리트어 ‘아라한’을 음역한 것이고, 영어명 ‘몽크푸르트’의 의미도 ‘수도승 과일’을 뜻하니까요. 오래전 중국 남부 지방 산지에서 수도하던 불교 수도승들이 이 과일을 재배해 그런 이름이 붙었답니다.

지름이 5~7cm 정도인 나한과 몽크푸르트는 달걀을 거꾸로 세운 것 같은 도란형 또는 타원형으로, 익으면 녹색이 됩니다. 하지만 나한과는 쉽게 무르는 특성이 있어서 생과 그대로 사용하지 않고 말려서 사용합니다. 마른 열매는 황갈색으로 윤기가 있으며, 쉽게 부서지는 특성이 있습니다.

[신비한 과일]

이름이 수도승과 관련이 있는 것에서 알 수 있는 것처럼, 나한과는 불로장생의 신비한 과일로 알려져 왔습니다. 말린 나한과를 잘게 부수어 차 재료로 사용하기도 하고, 가루를 환으로 만들어 먹기도 하는 등 약재로 사용합니다.

[대체 설탕]

근래 들어 나한과를 찾는 사람이 많습니다. 물론 차나 약으로 사용하기 위해 찾기도 하지만, 설탕 대용품으로 찾는 사람도 많습니다. 중국에서 몽크푸르트는 예로부터 단맛을 내는 데 사용해왔는데, 이는 몽크푸르트에 들어 있는 성분인 ‘모그로사이드(mogroside)’로 인한 것입니다. 미국 FDA 자료에 따르면 몽크푸르트 추출물로 만든 대체 감미료는 ‘모그로사이드’ 함량에 따라 설탕의 100~250배 정도의 단맛을 낼 수 있답니다. 하지만 이런 단맛에도 불구하고 몽크푸르트는 열량이 극히 적어 혈당 수치에 영향을 미치지 않는답니다.

나한과 몽크푸르트의 특별한 성분과 건강상의 효능


나한과는 예로부터 약재와 천연 감미료로 사용해왔습니다. 중국 전통의학에서는 인후통 등 기관지나 위에 문제가 있을 때 사용해왔으며, 민간에서는 불로장생의 과일이라고 부르기도 했답니다. 근래 들어 몽크푸르트에 관한 다양한 연구 자료가 발표되고 있습니다. 물론, 아직 연구 단계지만, 그 결과는 다양한 건강상의 효능을 뒷받침합니다. 모그로사이드((mogroside)가 나한과의 주요 성분인데, 단맛뿐만 아니라 다양한 건강상의 효능도 나타냈답니다. 아래는 연구 결과에서 제시된 나한과의 잠재적인 건강상의 효능입니다.

  • 활성 산소를 제거하는 항산화 효능이 있답니다.
  • 혈당 수치 안정을 돕는 효능이 있답니다.
  • 면역 증진 효능이 있답니다.
  • 진해 및 가래 제거 효능이 있답니다.
  • 간 건강을 돕는 효능이 있답니다.
  • 항균 효능이 있답니다.
  • 피로 해소 효능이 있답니다.
  • 악성 종양에 대응하는 효능이 있답니다.

나한과 먹는 법

나한과는 건과일로 유통되고 있으며, 추출물로 만든 제품도 있습니다. 말린 나한과는 차로 끓여도 좋습니다.

나한과 차 만들기

  • 나한과 1개를 흐르는 물에 깨끗이 씻은 후 잘게 부숩니다.
  • 주전자에 물 2.5L 정도를 붓고 잘게 부순 나한과를 넣은 후 중불로 끓입니다.
  • 끓은 후 약불로 줄여 10분 정도 달이듯 우립니다.
  • 불을 끈 후 적당히 식혀 유리병에 담아 냉장고에 보관합니다.
  • 나한과는 단맛이 강합니다. 기호에 따라 물의 양을 가감해 단맛을 조절하세요.

대체설탕 몽크푸르트

나한과로 만든 대체 감미료 제품도 많습니다. 믿을 만한 회사에서 나온 제품을 구입하시고, 제품에 따라 차이가 있으므로 설명서에 적힌 첨가물과 함량을 확인하셔야 합니다.

몽크푸르트 대체 감미료의 단맛은 추출물의 함량에 따라 설탕의 100~250배에 해당합니다. 하지만 칼로리가 미미해 흔히 제로칼로리가 하며, 혈당에 영향을 미치지 않습니다. 게다가 맛도 설탕맛과 비슷해 설탕이 필요한 어떤 요리에 넣어도 좋습니다.

주의 사항

나한과는 대체로 안전하답니다. 하지만 이것은 본인의 상황에 따라 다를 수 있습니다.

이 자료는 의료상의 정보가 아닌 일반적인 정보입니다. 일반적인 상황에서 참고 자료로 사용하시고, 건강상의 문제가 있거나, 약을 먹고 있거나, 알러지나 임신 등 특별한 상황이 있다면, 먼저 의료 전문인의 적절한 도움을 받아야 합니다.

참고 자료